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Age et déclin cognitif

Age et déclin cognitif

Les fonctions cognitives sont constituées des différentes fonctions intellectuelles du cerveau : langage, mémoire, attention, capacités d'abstraction, de représentation spatiale, de jugement, de raisonnement. Le cerveau vieillit avec l’avancé en âge comme le reste du corps. Les capacités intellectuelles diminuent au cours du vieillissement.

Les capacités  d’attention

L'attention est nécessaire dans quasiment toutes nos tâches quotidiennes.  La capacité d’attention permet la concentration  sur un travail, la bonne compréhension des informations orales ou écrites par exemple. Cette capacité de concentration dépend de l'environnement (lieu bruyant..), du stress  qui génère des idées interférentes, de la fatigue et du manque  de sommeil. Notre attention peut être mobilisée volontairement ou automatiquement (évènement soudain).

Les capacités d’attention sont réduites chez les personnes âgées. Il existe une diminution des capacités d’alerte, de la vigilance et de l’attention soutenue sur un problème et dans la durée. Ces troubles de l’attention sont à l’origine de nombreux déficits cognitifs retrouvés dans le vieillissement normal.

Mémoire de travail

La mémoire de travail sert à retenir sur une très courte durée une information comme par exemple un numéro de téléphone ou un code de porte.  Les différences liées à l’âge sont plus importantes dans les tâches doubles c’est-à-dire nécessitant à la fois le stockage d’une information et le traitement de  cette information. Par exemple, lorsque l’on retient une série de chiffres, une deuxième tâche plus difficile consisterait à les restituer dans un ordre inverse.  L’efficacité de la mémoire de travail est affectée par la vitesse de traitement des opérations simples et l’attention.

Mémoire procédurale

Elle porte sur le savoir-faire, l’habilité motrice. Elle reste longtemps conservée, comme faire du vélo.

Mémoire épisodique

Il s’agit de la mémoire du quotidien qui tourne autour de la personne et de son environnement (date, lieux, évènements récents).  Cette mémoire est la plus fragile et elle est en particulier précocement atteinte dans la maladie d’Alzheimer.

Langage

La syntaxe semble longtemps préservée. Le lexique est cependant plus réduit gênant la dénomination, la définition des mots…la compréhension des phrases longues est réduite parfois accentuée par des troubles d’audition.  Les personnes âgées ont un discours moins précis avec  plus de périphrase.

Fonctions exécutives :

Elles permettent de planifier des tâches, d’organiser son environnement et de faire face à des problèmes nouveaux. Les fonctions exécutives servent à résoudre un problème administratif, utiliser un nouvel appareil ménager ou une télécommande par exemple.

Les personnes âgées sont gênées par le ralentissement du traitement de l’information indépendamment de la baisse d’exercices intellectuels. Elles ont alors des difficultés à intégrer toutes les dimensions d’un problème, elles perdent  des informations à traiter et elles se trouvent en défaut en fonction de la complexité de la tâche. Leur raisonnement est aussi moins performant.

En revanche, les habilités intellectuelles anciennes restent longtemps conservées. Le joueur de bridge ou le champion des mots croisés va impressionner ses partenaires alors que ses fonctions intellectuelles sont déclinantes.

Pour en savoir plus :

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