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Fonction intellectuelle et vieillissement

Fonction intellectuelle et vieillissement

Beaucoup de personnes âgées  se plaignent de leur mémoire avec de façon sous-jacente la crainte de la maladie d'Alzheimer. Le vieillissement s'accompagne pourtant habituellement d'une diminution de la mémoire et des performances cognitives. Mais il n’existe pas un vieillissement mais des vieillissements en fonction des individualités.

Les capacités intellectuelles diminuent au cours du vieillissement. Comme le reste du corps le cerveau vieillit sans qu’il s’agisse d’une maladie. Certaines fonctions cognitives (= fonctions intellectuelles : langage, mémoire, attention, capacités d'abstraction, de représentation spatiale, de jugement, le raisonnement...), vont être plus fragiles que avec l'âge.

Le vieillissement du cerveau débute très tôt. Dès l’âge de 25 ans le nombre de neurones (cellules du cerveau) commence à diminuer. A partir de 50 ans, le poids du cerveau diminue en moyenne de 2% par décennie. Cette évolution naturelle va entraîner un ralentissement discret à la fois moteur (dans nos gestes, les réflexes), et mental. Avec l'avancée en âge, on note une augmentation du temps nécessaire pour traiter une information. Il existe alors un ralentissement global qui se répercute sur le fonctionnement intellectuel, et en particulier sur les capacités de la mémoire. En effet, la diminution de la vitesse de traitement ne permet pas de prendre en compte trop d’informations à la fois ce qui explique les oublis. En plus le vieillissement des organes des sens (audition, vue, odorat...) entrainant en plus une baisse des perceptions sensorielles, perturbant la saisie des informations.

Le ralentissement attentionnel au premier plan perturbe la bonne mise en mémoire des informations. Le cerveau vieillissant a du mal à porter son attention sur plusieurs choses simultanément contrairement au cerveau plus jeune. Il faut prendre en compte cet élément pour éviter de mettre en difficultés les personnes plus âgées. De même, la diminution des capacités de concentration et la mémoire de travail nécessite de travailler les informations deux ou trois fois plus qu'un cerveau jeune (relire ou se répéter plusieurs fois les informations pour les retenir). Les fonctions cognitives les plus fragiles face au vieillissement sont l'attention sélective partagée, la mémoire de travail, la mémoire épisodique.Les fonctions les plus solides sont le langage, le raisonnement arithmétique, la mémoire sémantique et la mémoire implicite.

D’autres facteurs peuvent avoir une influence négative sur les fonctions cognitives.

  • La diminution de la qualité du sommeil : le sommeil se modifie, au niveau de sa qualité (moins de sommeil profond) comme de sa rythmicité (plus de réveil intra-sommeil).
  • Les douleurs, souvent fréquentes et  les poly-pathologies
  • Les médications multiples ont un impact sur la mémoire (somnifères, anxiolytiques, certains antidépresseurs et antalgiques).
  • La diminution des activités intellectuelles, l'isolement social jouent aussi un rôle.

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