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Le vieillissement

Le vieillissement

Le vieillissement se définit comme l’ensemble des modifications physiologiques et psychologiques survenant avec le temps et entrainant un changement de la structure et de la fonction des organes. Le vieillissement est la conséquence à la fois d’éléments génétiques inhérents à chaque individu et d’éléments environnementaux auxquels sont soumis les organismes durant leur vie.

Le vieillissement est un phénomène de santé publique à l’échelle mondiale

C’est la population de soixante ans et plus qui augmente le plus vite. Selon l’organisation Mondiale de la santé, cette tranche de population a  doublé depuis 1980 et devrait atteindre deux milliards d’ici 2050.  Il s’agit d’un véritable défi social et économique pour les pays qui devront gérer des difficultés nouvelles souvent avec moins de moyens financiers en raison des modifications de la pyramide des âges (la population est plus âgée et la part active de la population se réduit pour une charge financière, retraite, assurance sociale,… plus lourde). Deux indicateurs sont intéressants : l'espérance de vie définit par le nombre moyen d'années que peuvent espérer vivre les personnes d'une classe d'âge donnée et l'espérance de vie sans incapacité définit par le nombre moyen d'années que peuvent espérer vivre les personnes sans incapacité.

La physiologie du vieillissement est complexe et varie selon les différents organes

D’une façon générale il s’agit d’une altération des capacités fonctionnelles de l’individu qui est particulièrement manifeste dans les situations d’effort, de stress ou de maladies aigues. L’organisme s’adapte moins bien et moins vite et les systèmes de régulation sont moins efficaces. Cependant, il existe une grande variabilité entre les individus.

Le vieillissement sur le système nerveux

Ce vieillissement se traduit par une diminution du nombre de neurones corticaux et la diminution des molécules permettant la transmission des informations entre les cellules nerveuses, les neurotransmetteurs. Si les fonctions motrices et sensitives  sont peu modifiées, le système nerveux central évolue avec une réduction des la capacité d’attention, un ralentissement et une réduction modérées des performances mnésiques en particulier pour l’acquisition de connaissances nouvelles. Le sommeil change également, il devient pus fragmenté et se réduit.

Le vieillissement de l’appareil locomoteur

Ce vieillissement se traduit par une diminution de la trophicité des muscles qui perdent en volume et en capacité, une par une réduction de la densité osseuse. Ce dernier phénomène est accentué chez la femme en raison des modifications hormonales liées à la ménopause. Tous ces éléments entraînent une marche plus instable, une diminution de la capacité de marche et un risque de chute

Le vieillissement des organes des sens

Ce vieillissement entraine au niveau visuel une réduction de l’accommodation (presbytie) gênant la lecture de près, les conséquences fonctionnelles sont surtout patents après 40/50 ans et une opacification progressive du  cristallin débutant à un âge plus tardif et retentissant sur la vision (cataracte). Au niveau auditif, il existe une perte progressive portant principalement sur les sons aigues et les voix en conversation multiple (presbyacousie).

Le vieillissement cardio vasculaire et respiratoire

Ce vieillissement est souvent majoré par des pathologies associées.

Le vieillissement des organes sexuels

Il entraine chez la femme la ménopause, l’involution de l’utérus et des glandes mammaires. Chez l’homme, il se traduit par  une diminution progressive de la sécrétion de testostérone  variable selon les individus et d’une augmentation de volume de la prostate. La sexualité dépend de plusieurs facteurs comme le statut hormonal, des facteurs sociaux, culturels et psychologiques.

Le vieillissement de la peau

Il est lié à une altération du tissu élastique et un épaississement des fibres dermiques. Ces modifications sont plus prononcées sur les zones  découvertes exposées aux rayonnements UV. Le sujet âgé a une peau plus pâle, plus sèche,  marquée par des rides et des ridules. La vitesse de croissance des cheveux et des ongles diminue avec l’âge. La réduction du nombre de mélanocytes contribue au grisonnement des cheveux.

Ce qu'il faut retenir

Le vieillissement correspond à des modifications physiologiques indépendamment de toutes maladies. Il dépend de facteurs génétiques mais aussi environnementaux. La population âgée de soixante et plus devraient atteindre 2 milliards en 2050

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